Você sabe que os esquilos hibernam?

Quando você olha pela janela no meio do inverno, você já se perguntou por que não vê muita vida selvagem? Quando eu estava na faculdade, essa pergunta me intrigou. Mal sabia eu na época que minha curiosidade seria o início de uma longa carreira como biólogo da vida selvagem. Como estudante de graduação, eu era obrigado a concluir um estudo independente e, como biólogo interessado em biologia de campo, sabia que meu estudo me levaria para fora. Fascinada com o comportamento animal e com perguntas sobre como os animais se preparam para o inverno, decidi observar o esquilo oriental (Tamias striatus) no outono que antecedeu sua hibernação no inverno. Passei minhas manhãs e intervalos entre as aulas sentadas na floresta e observando enquanto essas criaturas diligentes intensificavam a coleta de alimentos. Então, à medida que os dias se tornavam mais curtos, a temperatura piorava e eles armazenavam uma grande quantidade de comida, eles tinham ido embora – hibernando.

 

O que é hibernação?

Existem várias maneiras pelas quais os animais respondem ao inverno: migram, adaptam-se ou hibernam. Mas a hibernação não é tão simples quanto dormir por alguns meses. Embora existam vários graus e duração, a hibernação sempre envolve certas mudanças para os animais. Sua temperatura corporal diminui, sua respiração diminui e sua taxa metabólica cai.

Pode ser muito trabalhoso, preparar-se para hibernar. Muitos animais têm que encontrar ou criar aquele local perfeito e seguro para dormir por meses, seja uma caverna, uma árvore oca ou um covil cavado no chão. Normalmente, antes de entrar em hibernação, o animal precisa aumentar sua gordura corporal para sobreviver, o que significa comer muito mais do que o habitual nos meses que antecedem o inverno. Embora a hibernação sempre aconteça no inverno, muitas coisas diferentes podem agir como o gatilho real para os animais começarem, incluindo quedas de temperatura, diminuição na disponibilidade de alimentos, mudanças na duração do dia e mudanças hormonais.

Quais animais hibernam?

Existem vários animais que hibernam - gambás, abelhas, cobras e marmotas, para citar alguns - mas os ursos e morcegos são os mais conhecidos.
 
Ursos entram em suas tocas para hibernação com base nas mudanças do clima. Eles geralmente começam a hibernar em setembro ou outubro e surgem seis a sete meses depois, em torno de abril. Durante a hibernação, os ursos não diminuem sua temperatura corporal tanto quanto algumas outras espécies que hibernam. Isso lhes dá a capacidade de aquecer mais rapidamente em resposta ao perigo. Mas eles reduzem sua taxa de respiração de 6 a 10 respirações por minuto para uma respiração a cada 45 segundos, e o coração cai de 40 a 50 para apenas 8 a 19 batimentos por minuto. Enquanto eles estão hibernando, os ursos vivem da gordura que acumulam durante os meses de verão e outono. Para os ursos femininos, esse nível de gordura é especialmente importante porque eles darão à luz em seus covis durante a hibernação e passarão meses amamentando seus filhotes sem comer nada. Na primavera, os ursos começam a emergir de suas tocas à medida que a temperatura se aquece e a comida se torna mais disponível (embora em alguns lugares isso esteja acontecendo cedo). Não tendo comido durante meses, estes ursos recém-acordados estão com fome, e alguns têm novos filhotes para alimentar também. Como estão desesperados por comida antes e depois de hibernar, o outono e a primavera são os tempos em que os ursos correm maior risco de entrar em conflito com os seres humanos em detrimento do que consideram fontes fáceis de alimento. Projetos como a iniciativa de cercas elétricas dos Defensores são essenciais para manter esses animais seguros e longe de problemas.

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